Phnom Penh

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Saliendo de Siem Reap nos dirigimos en bus hacia el sur para visitar la capital de Cambodia, la ciudad de Phnom Penh, y aprender un poco de la reciente – y dramática – historia de este país.

Para llegar a Phnom Penh desde Siem Reap, uno puede volar, tomar un bus, alquilar un carro o contratar a un chofer privado. El viaje en bus/carro toma aproximadamente 6 horas y hay dos empresas que nos recomendaron Mekong Express y Giant Ibis. 

Para visitar Phnom Penh es suficiente un par de días. La parte más simpática de la ciudad es el área donde se juntan el río Mekong con el río Tonlé Sap (river front), con miles de opciones de cafés y restaurantes.

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Un dato interesante sobre esta área es que el río Tonlé Sap cambia de curso dos veces al año. Cerca de la ciudad está el lago del mismo nombre y en la época de lluvias, este lago crece y hace que el río Tonlé Sap fluya desde el lago hacia el río Mekong. Pero, en la época seca, al disminuir la cantidad de agua, el río cambia de curso y fluye desde el río Mekong hacia el lago. Este cambio permite que el lago se mantenga con agua y crea un área de biodiversidad importante en el área.

PALACIO REAL

(Royal Palace – Preah Barum Reachea Veang Nei Preah Reacheanachak Kampuchea)

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Cambodia tiene un sistema de gobierno de “monarquía constitucional” donde el primer ministro es el jefe del gobierno y el rey es el jefe de estado. Tienen un parlamento, un senado, una asamblea nacional y representación, pero es aún un gobierno bastante estricto.

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El palacio real, donde hoy en día vive el rey es bastante impresionante. La visita requiere más de 1 hora, ya que consta de varios edificios y templos. El ticket de entrada es $6 por persona (24,000 KHR). En Cambodia usan el dólar Americano como moneda además del KHR, así que pueden pagar casi todo en dólares.

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La parte más interesante para mi fue el templo (Wat Preah Keo), donde podrán ver elementos religiosos y varias figuras de Buda en oro y uno especialmente interesante que es de cristal de bacará, ubicado en el centro del templo. Lamentablemente las fotos no estaban permitidas.

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Hacia la parte del templo están también los jardines, estupas que vale la pena pasear.

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CHOEUNG EK y TUOL SLENG MUSEO DEL GENOCIDIO

 La visita a Choeung Ek (Killing Fields) y a Tuol Sleng Museo del Genocidio (S-21) no es nada fácil, pero si necesaria para tratar de entender la (reciente) dramática historia de Cambodia.

Choeung Ek (Killing Fields) queda a unos 20 minutos fuera del centro y es donde se realizaron la mayoría de las ejecuciones dirigidas por Pol Pot y sus seguidores. El objetivo de este lugar conmemorativo, es educar a los Camboyanos sobre lo que sucedió para evitar que vuelva a pasar, honrar a las víctimas, y empezar el proceso de justicia y sanación.

La manera en que está armada la visita, usando guías en audio, es realmente solemne y muy bueno. Está extraordinariamente bien armado y conceptualizado, y es realmente una buena manera de recordar a tanta gente que murió injustamente y de horribles formas (¡incluyendo bebés!) durante la época del Khmer Rouge. No se vayan de Phnom Penh sin visitar este lugar.

Tuol Sleng Museo del Genocidio, conocido también como S-21, queda dentro de la ciudad. Era una antigua escuela que el Khmer Rouge convirtió en prisión para torturar a “traidores”. Durante el oscuro y absurdo mandato de Pol Pot, cualquier persona podía ser un traidor: si usabas lentes, si eras profesor, si hablabas otro idioma… La visita del museo, que está aún en proceso de mejora, es larga, pero ofrece información interesante sobre este oscuro periodo.

Para mi, fue duro visitar Choeung Eky el S-21 el mismo día. Es agotador emocional y psicológicamente, pero de hecho sirvió para completar de alguna manera esta compleja historia. Visitar estos lugares después de visitar Angkor es un contraste alucinante, es difícil entender cómo un mismo país puede haber tenido un pasado tan brillante y rico en cultura, progreso y educación, y un lado tan oscuro. Lo único que queda es esperar que la historia no se repita y que los líderes actuales de Cambodia logren llevar al país al progreso, paz y bienestar que tanto merece.

La historia y política de Cambodia inclusive hoy en día es muy compleja y difícil de comprender, pero bien interesante, así que los invito a leer más sobre esta en los siguientes links:

Cambodia hoy en día / gobierno actual

El Khmer Rouge explicado en CambodiaTribunal.Org

El dictador Pol Pot (Saloth Sar)

Progreso de los juicios por genocidio desde CambodiaTribunal.Org

Cronología de eventos (BBC)

DONDE COMER

The Foreign Correspondents’ Club (FCC)
Es uno de los lugares favoritos de expats en la ciudad y está ubicado en el “river front”, con buena vista y buen ambiente. Es más caro que otros lugares, pero vale la pena ir aunque sea a tomar un trago y si quieren entrar en “personaje” pueden llevar una libreta, libro o computadora para crear la escena perfecta…

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El plato tradicional de Cambodia es el Fish Amok (con pescado de agua dulce, pero también lo hacen con pollo). Es un pescado en curry envuelto en hojas de plátano/banana, súper rico y pueden encontrarlo en varios lugares.

¿Happy Pizzas?
En Cambodia es ilegal consumir drogas, inclusive el Cannabis (marihuana), pero sorprendentemente uno pude ver muchas pizzerías donde no sólo ofrecen abiertamente “happy pizzas” sino que si uno hace “la pregunta correcta” puede comprar hierba. Yo personalmente no me atreví por la visión de terminar en alguna cárcel en Cambodia (no gracias), pero me sorprendió que fuera tan evidente siendo este un país aún cerrado y estricto…

CONOCER MÁS DE CAMBODIA

Si quieren visitar más lugares en Cambodia, una buena opción es dirigirse hacia el sur a Sihanoukville, que queda en la costa. El área está empezando a desarrollarse para resorts, pero por ahora aún es bastante relajado y dicen que súper lindo. Nosotros no tuvimos tiempo de ir, pero muchos nos lo recomendaron. Un buen lugar para quedarse es el Sea Garden Otres.

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Siem Reap y Angkor Wat

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Siem Reap es la ciudad ubicada donde está el complejo de Angkor. En la ciudad en si no es muy atractiva, ya que esta vive básicamente del turismo que llega para ver los templos, pero es una buena base para explorar el área, con gente muy amable.

El área de Angkor es inmensa (400km2), con interminables templos, ruinas, áreas protegidas, y aldeas. Para visitar el área recomiendo tener al menos 3 días, no sólo porque el pase que deben comprar para entrar al parque es para 3 días, sino porque es el tiempo mínimo para poder ver al menos parte del complejo de Angkor, pero uno en realidad podría pasar 1 o 2 semanas enteras explorando. Nosotros estuvimos ahí 3 días completos.

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Hay varias maneras de explorar el área y las ruinas: puedes alquilar una bici o tomar un tuk tuk (moto-taxi) por el día, o contratar un tour organizado. Lo ideal, a mi parecer y si les da el físico, es combinar las dos primeras; ir en bici uno o dos días para visitar los templos más accesibles y tomar un tuk tuk o taxi para recorrer los templos/áreas que quedan más lejos.

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Pasear en bici por el complejo de Angkor Wat tiene un encanto especial y por la cantidad de turistas, van a pasar más rápido que en carro o tuk tuk. Eso si, empiecen el paseo temprano porque a medio día el calor es sofocante…

ANGKOR WAT

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El complejo entero de Angkor fue declarado World Heritage por la Unesco, pero el templo más famoso y el más visitado es Angkor Wat. Al visitarlo uno entiende por qué; es realmente impresionante. Requiere por lo menos 2 horas (o más) para pasear con calma y poder ver con atención cada detalle. Recomiendo aquí tomar un guía, va a ser la visita mucho más interesante y pueden contratarlos en la entrada. Los guías oficiales tienen camisa marrón claro e identificación.

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Angkor Wat fue en realidad el tercer templo construido por el imperio Khmer, el primero y segundo están ubicados en el área de Roluos.

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Recomiendo empezar el tour por el corredor externo, empezando por el lado suroeste, y sigan las flechas para completar la vuelta e ingresar luego al área principal. De esta manera podrán seguir la historia en orden, ya sea con un guía profesional o con un libro guía tipo Lonely Planet.

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En el centro de Angkor Wat van a ver las 5 torres. Está prohibido subir a la torre principal, pero si puedes subir al nivel de las torres del costado lo cual ofrece una vista espectacular del área. Las escaleras a las torres son súper empinadas, así que suban con calma. Lo increíble es que estas escaleras han sido acondicionadas para el turismo porque las originales estaban construidas a 35 grados para obligar a las personas a bajar al revés, evitando darle la espalda al Buda ubicado en la torre principal.

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Nota: para poder subir a las torres deben estar vestidos apropiadamente cubriendo los hombros. No es suficiente llevar un chal o pashmina, deben llevar una camisa o polo. Los hombres pueden ir en shorts, si no son muy cortos, pero las mujeres deben tener cubiertas las piernas hasta las rodillas.

TEMPLO TE PROHM

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Construido en 1186 DC por el rey Jayavarman VII, el templo de Te Prohm o Ta Prohm como aparece en algunas publicaciones, es un templo que está básicamente tomado por los árboles. Es tal el avance de la naturaleza que ya no pueden quitar los árboles, ya que sin estos el templo colapsa, así que están tratando de simplemente mantenerlo estable.

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Te Phrohm tiene de hecho una personalidad diferente y si logran llegar temprano o al final de la tarde cuando hay menos gente, la experiencia es mejor.

TEMPLO BANTEAY KDEI

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Cerca de Te Prohm está ubicado Banteay Kdei. Construido al final del siglo XII, este templo decorado con “garudas”, lleva en su construcción el tema de las 4 cabezas (cuatro caras de Avalokiteshvara) que también verán en Angkor Thom. Cada cabeza está dirigida a los cuatro puntos cardinales: norte, sur, este y oeste.

ANGKOR THOM

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La ciudad real fortificada de Angkor Thom fue construida hacia el final del siglo XII, para combatir la invasión de los Chams, y está dedicada al Dios Visnú. En el centro de la ciudad está el templo Bayón:

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Esta construcción, reconocida por tener las torres con la cara de Buda a los cuatro lados mirando hacia los cuatro puntos cardinales, está llena de relieves que cuentan no sólo leyendas del imperio, sino también escenas de la vida diaria.

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BAPHUON

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Baphuon está ubicado a pocos metros del complejo de Angkor Thom. Este templo fue construido a mediados del siglo XI y es conocido también como el “templo montaña”, construido además en honor a Shivá.

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Hacia la parte trasera del templo (lado oeste), hay un Buda gigante de 70 metros de largo y 9 metros de alto que hoy en día está parcialmente en ruinas, ya que el templo colapsó por el tipo de suelo arenoso:

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PALACIO REAL

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Caminando desde Baphuon, está el área del palacio real (Phimeanakas), la cual hoy sólo mantiene la estructura del palacio principal y parte de las lagunas.

ELEPHANT TERRACE

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Cerca de Baphuon y el Palacio Real está “la terraza de elefantes”, la cual era usada por el rey Javavarman VII para observar a su poderoso ejército, así como para ceremonias especiales. Hoy en día sólo quedan ruinas, pero la arquitectura, utilizando la forma de la trompa de los elefantes como columnas, es muy interesante. A pocos metros podrán ver algunas de las paredes decoradas que se mantienen.

PREAH KHAN

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Este templo, menos visitado por la mayoría de turistas, fue construido en el siglo XII y está ubicado en el noreste del complejo de Angkor Thom.

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Era el centro del complejo, albergando dicen casi 100,000 oficiales y sirvientes/trabajadores.

BANTEAY SAMRE

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Saliendo del complejo de Angkor Wat hacia el lado de Baray este, está el templo de Banteay Samre. Este templo fue construido a comienzos del siglo XII, siguiendo el estilo de Angkor Wat y fue nombrado así en honor a Samré, la antigua población de Indochina.

HACIA EL NORTE DE SIEM REAP

BANTEAY SREY

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Ubicado al norte de Siem Reap, a 37km del complejo de Angkor, este es uno de los templos más antiguos del área ya que fue construido en el siglo X. Está dedicado a Shivá, y aunque es más pequeño que los otros templos del área, es uno de los más interesantes.

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Una de las cosas que hace a este templo único, es el material en el que está construido, que es una piedra color rojo suave, lo cual permitió crear tallados con mucho más detalle. Dicen que es el único templo que fue construido por mujeres…

PRASAT PHNOM BOK

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Esta montaña poco visitada por turistas por ser tan difícil de subir (¿listos para 810 escalones?), tiene dos templos en la parte de arriba, uno reciente de madera donde los locales inclusive hoy en día hacen peregrinaje, y uno muy antiguo ya en ruinas.

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Lo interesante de este templo y montaña es que es un buen punto para ver el atardecer, porque la vista es espectacular. Eso si, lleven linterna para la bajada… Es probable que tengan que convencer al chofer del tuk tuk para quedarse aquí hasta tan tarde, así que saquen a su mejor negociante al frente.

HACIA EL SURESTE DE SIEM REAP (área de Roluos)

BAKONG

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Es unos de los primeros templos construidos por el Imperio Khmer hacia finales del siglo IX. Los templos del área conocida como Roluos. fueron después reemplazados por el complejo de Angkor, ubicado más cerca del río.

PREAH KO

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Es considerado el primer templo construido por el imperio Khmer, en la ciudad de Hariharalaya. Fue construido por el rey Indravarman I al rededor del año 879. Ambos templos Bakong y Preah Ko fueron construidos en honor a Shivá.

GUIA PARA CREAR TU ITINERARIO

Si tienen 3 días para visitar Siem Reap y Angkor, como fue nuestro caso, pueden seguir este itinerario, haciendo variaciones donde prefieran. En todo caso es una guía que puede serles útil e incluyo links a mapas que pueden ayudarlos a ubicarse.

DÍA 1

  • Saliendo temprano (7 o 8AM) en bici, tuk tuk o taxi, visiten el complejo de Angkor Wat. Pueden pasar aquí toda la mañana.
  • Si son valientes, pueden intentar ir a ver el amanecer desde Angkor Wat o desde Phnom Bakheng. Pienso que la mejor opción es Phnom Bakheng, ya que este templo, ubicado en una de las pocas colinas del área ofrece una vista de 360 grados muy linda. En cambio, el templo de Angkor Wat es en realidad el único templo que mira hacia el oeste, así que el sol en realidad aparece detrás del templo y sólo podrán ver la silueta.
  • En la tarde, visiten las ruinas de Te Prohm y Banteay Kdei ambas a corta distancia una de la otra. Son ruinas mucho más pequeñas que Angkor Wat.

TIP: no recomiendo que vayan a ver el atardecer a Phnom Bakheng. Hay tanta gente que es imposible disfrutarlo (o ver algo), parece más un concierto:

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DÍA 2

Saliendo temprano, empiecen el día visitando el complejo Angkor Thom, que incluye el templo de Angkor Thom, Baphuon, Phimeanakas (Royal Palace), North y South Kleang, y la Terraza de Elefantes (Terrace of Elephants). Mientras más temprano vayan, mejor porque la mayoría de turistas aparecen aquí a partir de las 9/9:30AM.

Después de visitar el área del complejo de Angkor Thom, si aún tienen tiempo, visiten el templo de Preah Khan, que queda bastante cerca.

DÍA 3

Contratando un tuk tuk o taxi, visiten las ruinas en el área conocida como Roluos. (13km desde Siem Reap), que es en realidad donde se construyeron los primeros templos. En el área de Roluos. visiten Bakong y Preah Ko.

En la tarde tienen dos opciones: pueden visitar las aldeas flotantes, o pueden visitar los templos de Banteay Srey, ‪Phnom Bok‬ y Kbai Spean. Estos templos quedan a 37 – 50km de Siem Reap. Si deciden ir a esta zona, pueden ir a ver el atardecer desde ‪Phnom Bok‬. Eso si, esto requiere subir 810 escalones, así que es una subida bastante dura, pero la vista lo vale y no hay tantos turistas.

DÍA 4

Si tienen una mañana o día extra, visiten las aldeas flotantes o el parque nacional de Phnom Kulen, donde hay cataratas y opciones de caminatas.

DONDE QUEDARSE

En Siem Reap hay todo tipo de hospedaje y podrán encontrar miles de opciones en Trip Advisor, Hostel World, o Agoda. Nosotros nos quedamos en el Siem Reap Holiday Garden Villa y fue bueno. El hostal está bien puesto, es limpio, los cuartos son amplios y es bastante barato ($17 por una triple). Más bien, no desayunen ahí, es muy mal desayuno y hay miles de buenas y baratas opciones al rededor.

DONDE COMER

La parte de Siem Ream que personalmente no me gustó, es que fue casi imposible salir del área turística y por lo tanto fue difícil encontrar realmente “comida local”. Cerca de la zona de hoteles y hostales van a encontrar miles de opciones para comer, tanto cerca del “pub street” como en las calles aledañas, la mayoría con comida decente y lugares cómodos, pero definitivamente no tan auténtica como hubiera esperado.

El Night market es bueno para comprar recuerdos y ropa, pero no para comer. Siempre negocien, que generalmente los precios son más altos de lo usual.

COMO LLEGAR

Pueden llegar a Siem Reap por avión o por bus (desde Bangkok). El viaje en bus toma 8 a 10 horas y el pase de la frontera no es tan complicado, sólo un poco largo. Una buena empresa de buses es Transport Co (también conocidos como “government buses”). Tengan siempre dólares y Thai Bahts a la mano para el pago de la visa.