Georgetown, Penang

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Georgetown es el nombre de la ciudad en la isla de Penang, ubicada hacia el sur del archipiélago de Langkawi. El nombre de la isla viene del árbol llamado “Pinang”, que es en realidad un tipo de palma llamada “areca” indígena de la isla.

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La ubicación estratégica de Penang hizo de Georgetown, uno de los puertos de comercio más importantes del sur-este asiático, en la época del East India Company, cuando los holandeses manejaban Indonesia y los ingleses tomaron Penang de manos del entonces emperador (de ahí el nombre inglés de la ciudad).

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Al ser un punto estratégico de comercio, Georgetown se convirtió rápidamente en una ciudad cosmopolita, donde venían a trabajar personas de la India, de China, Indonesia, Tailandia, Vietnam, y Europa. Es por eso que Georgetown hoy en día es una joya no sólo en cuanto la mezcla de arquitectura, cultura e historia, sino también en cuanto a gastronomía.

MUSEO DE PENANG

Una de las mejores representaciones de esta diversidad cultural la encontramos en el Museo de Penang:

“Jinrikshas, trishas and overladen handcarts share the crowded streets with trolley-buses and modern American motor cars. In the Amusement Parks, Chinese Opera with its rich traditional costumes is perfomred side-by-side with a modern cinema and Malay concert party, while nearby, Indian, Malay and Chinese restaurants serve their national dishes.”
– Sir George Leith, 1804

Este museo vale la pena visitarlo de todas maneras y darle aunque sea un par de horas para recorrerlo. Hace una extraordinaria labor presentando no sólo la historia de Penang, sino también las cualidades de las miles de diferentes culturas que se juntaron y convivieron conviven en esta hermosa isla. No pueden perdérselo. La entrada cuesta 10 MYR ($0.35 USD)

MANSIÓN CHEONG FATT TZE

Este es otro lugar que no deben dejar de visitar. Esta mansión, también llamada “la mansión azul”, es parte del “World Heritage Site” y fue ganadora del “Heritage Conservation Awards” por la Unesco. Fue nombrada además “una de las 10 mansiones más impresionantes del mundo” por Lonely Planet en el 2011. 

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La mansión fue construida por el famoso comerciante chino Cheong Fatt Tze, que llegó a Penang a los 16 años totalmente pobre y se convirtió en una de las personalidades más importantes de esta zona de Asia. Era tan importante, que cuando murió en 1916, las autoridades holandesas y británicas ordenaron que las banderas se izaran a media asta en todas sus colonias. Esta, es una de las últimas 2 mansiones de este tipo en el mundo, fuera de China.

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Esta mansión es súper elaborada, con un plano de arquitectura china, pero con detalles de diferentes culturas, inclusive europeas, que la hacen de estilo ecléctico. Fue construida además en base a los conocimientos de Feng Shui, usando inteligente ingeniería y leyes de física para protegerla inclusive de las más grandes inundaciones y tormentas que han pasado por esta zona.

Patio interior

Patio interior

Los tours son a las 11am, 1:30pm y 3pm (en inglés) y tuvimos la suerte de tener una guía espectacular y súper divertida. La entrada cuesta 12MYR ($3.6 USD)

KHOO KONGSI

Otro lugar que goza de estar en la lista de la Unesco como “World Heritage Site” por su historia y hermosa arquitectura. Está ubicado cerca de Cannon Street.

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Este “clanhouse” de la comunidad China en Penang, sirvió para que los emigrantes chinos que llegaban pudieran tener el apoyo de una comunidad china unida y organizada localmente. Cuenta con un templo, museo de sitio, un teatro, y zonas residenciales.

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El templo es impresionante, no pueden perdérselo. Esta lleno de detalles, murales espectaculares y unos tallados increíbles. Tuvimos la suerte de ir cuando no había nadie, lo cual le dio al lugar un aire aún más místico.

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Es aquí donde se grabó la película “Ana y el Rey”, supuestamente basada en Tailandia. El gobierno de Tailandia no dio permiso para filmar en ese país, así que usaron esta locación. No sé por dónde comparan los templos budistas de Tailandia con este que es evidentemente Chino, pero en fin, es Hollywood…

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ANTIGUO CEMENTERIO

Nosotros sólo pasamos por ahí y de hecho es interesante aunque sea verlo al pasear por la ciudad, pero no le dedicaría más que unos minutos porque en Georgetown hay miles de lugares muchísimo más interesantes.

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CENTRO HISTÓRICO

Lo más probable es que al llegar a Georgetown se queden por el centro histórico, como lo hicimos nosotros. Si les gusta caminar, pueden hacer todo a pie y aprovechar para pasear con calma. Si no quieren caminar, pueden alquilar una bici, o tomar un bici-taxi (unas como carretas que te llevan) o un taxi normal, pero definitivamente hay que pasear porque Georgetown tiene mucho que ver y todo está cerca:

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The Mansion at 32

KAPITAN KELING MOSQUE

Es un lindo templo ubicado en el centro de la ciudad y muy fácilmente ubicar cuando pasean porque ocupa casi toda una cuadra.

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EASTERN & ORIENTAL HOTEL

Es el hotel más antiguo y famoso de la isla.

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FUERTE CORNWALLIS & EL PUERTO

Caminando hacia la calle de Cannon, pueden pasar por la zona del puerto, donde están muchos de los edificios más antiguos de la ciudad:

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El Fuerte Cornwallis lleva el nombre del general encargado de “Foreign Affairs” en el dominio Inglés de Penang e India y es el mismo general que se rindió ante George Washington en la guerra de la independencia de los Estados Unidos. Justamente después de esto es que recibe el puesto en India y Penang.

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CANNON & ARMENIAN STREETS

Es la zona más turística de Georgetown y una de las más antiguas. Son varias callecitas llenas de casas antiguas muy lindas, con miles de opciones de cafés y tiendas con mucha personalidad.

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Es en esta zona donde se ubican varios templos, incluyendo el Khoo Kongsi, mencionado arriba.

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En todo Georgetown, pero especialmente en la zona de Cannon Street, si prestan atención podrán ver mucho arte en la calle y la mayoría con mucho humor. Además de los centros históricos, es esta cantidad de “graffiti” lo que atrae a muchos turistas. Es la mejor representación de como una ciudad puede resaltar las joyas históricas, unidas al arte moderno y representando claramente su personalidad:

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QUEEN STREET

Esta calle es conocida como “little India”. Al caminar por ahí, sobre todo en la tarde-noche, de verdad que te sientes como si estuvieras en Bombay. Música de la India a todo volumen, miles de lugares donde venden ropa hindú y películas de Bollywood, la gente en la calle hablando en diferentes dialectos, es divertidisimo… 

Al rededor de esta calle, hay además buenos lugares para comer. Súper auténtico y delicioso.

Masitas fritas

Masitas fritas

QUE COMER EN PENANG

Agárrense porque este es un paraíso de la gastronomía. Penang ha sido listado como uno de los 10 mejores lugares de “street food” en Asia, por CNN Go (CNN Travel) y ha sido nombrado como uno de los 7 lugares en el mundo con la comida más deliciosa por CNN (World’s 50 Most Delicious Foods). Van a lamerse los dedos.

Una buena manera de probar cosas ricas, pero informados, es conseguirse un mapa de “Penang Street Food”, que lo encuentran en algunos museos y oficinas de información de turismo. Fue nuestra Biblia de comida.

Nasi Kandar

El plato representativo y estrella de Penang. El mejor lugar donde lo comimos era un pequeño local conocido como LC – Line Clear, que lo ubican por tener un letrero amarillo con una ballena azul:

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Todo el mundo lo conoce. Hay que hacer la cola y estar seguros que quieren comer porque el lugar es intenso y tiene una rotación enorme. Siempre anda full, pero vale la pena comer aquí de todas maneras. Si tienen dudas, pueden preguntarle a alguien de la fila, todos hablan algo de inglés y la gente es súper simpática. Una pareja delante de nosotros nos recomendó el pollo (ayam kandar)…uffff no tienen idea ¡espectacular!

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Comida India

Georgetown es probablemente el mejor lugar para comer comida India fuera de India. Nuestro lugar favorito, que además visitamos como 2 o 3 veces, fue “Ayan/m”

Pueden probar también comer en el “Port Outlet” (aquí le dicen “outlets” a los lugares tipo food court locales donde hay varios restaurantes con diferentes platos. Es la mejor manera de probar un poco de todo y definitivamente no es tu típico food court…)

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Penang Laksa

Otro plato estrella de Penang. Este plato más bien deben comerlo en la mañana, porque a partir de las 12pm ya no lo encuentran. Es entre una sopa y un estofado a base de caldo de un pescado de la zona, con un poco de picante y servido con vermicelli. Contra todo pronóstico personal, ¡es delicioso!

Chee Cheong Fun

Este es un plato extraño que toma un par de bocados agarrarle el gusto. Es súper diferente, pero bien rico. Son unas masitas a base de harina de arroz, hechas al vapor, servidas con una salsa a base de chili, camarones (hae ko) y un ingrediente rojizo dulce, servido con un poco de semillas de ajonjolí tostadas.

Ostras fritas / omelette de ostras (fried oister omelette)

Va a ser el mejor omelette que han probado en sus vidas. Es frito y crujiente por afuera, pero suave y jugoso por dentro, con ostras frescas de la zona. Se sirve con salsa dulce de chili. Para ubicarlo, busquen los letreros de Halal.

El mejor lugar para comer este omelette es “Kedai Kopi Lam Ah”, ubicado en el cruce de las calles Lebuh Pantai y Lebuh Chulia.

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En este mismo local, recomiendo prueben el “Café Blanco” (white coffee) y el jugo de nuez moscada (nutmeg).

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El café local en Malasia es súper rico y tiene un sabor especial porque no es tostado sino frito con mantequilla y azúcar. El cafe molido es puesto en un filtro que va sobre la taza y luego ponen el agua caliente encima (similar al café Vietnamita). Recomiendo que busquen las cafeterías locales y antiguas para probarlo, se llaman “Kopi Tiam” (coffee shop).

Hokkien Mee

Es un plato a base de noodles amarillos y vermicelli sobre un caldo un poco picante hecho a base de camarones y chancho. Es servido con huevo hervido, pedazos delgados de carne de chancho, camarones y cebollitas fritas.

Satay y Mee Goreng

Ambos platos los encuentran también en Indonesia. Mee Goreng son noodles servidos con verduras y pollo, y el Satay es pollo hecho a la parrilla (tipo anticucho/kebab) con salsa de maní.

Roti Canai

Conocido como “pan volador”, es una mezcla entre pan y crepes, que nace de la comida india (nan). Es delicioso, siente casi como una pieza de pastelería y es ideal para comerlo con curry o en todo caso con plátanos (bananas) como versión dulce.

Dumplings dulces

Los ofrecen generalmente en las mañanas en ciertos locales. Pidan el de coconut cream (creo que se llamaba “akak” o algo así). Increíble…

En las noches busquen los lugares con “Street Food” donde haya harta gente. En uno de estos lugares comimos una sopa wonton espectacular…

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Se malogró el mini-carro, Cannon Street

Georgetown (Penang) es uno de los lugares donde me encantaría regresar una y otra vez. Tiene una magia especial, es interesante, su gente es amable y alegre, y cuenta con una gastronomía que hay que envidiarla porque nunca comí más rico que ahí. Termino este post con un texto que prácticamente describe como nos sentimos:

“They came to Penang from all over the world. The spell which makes those who never been, wish to go there, those who live there want to stay, and fills those who have spend their appointed hour or two with a longing to return.”
– J.W. Clark, 1952

DONDE QUEDARSE

Hutton Lodge: Este pequeño hostal está ubicado muy cerca del centro de Georgetown, ofrece desayuno como parte del alojamiento y los cuartos son súper limpios. El dueño no es el hombre más alegre o sonriente del mundo, pero es amable. Hay wifi gratis y es súper tranquilo. A nosotros nos gustó mucho la verdad.

COMO LLEGAR

Desde Langkawi pueden llegar a Penang en el ferry, tomándolo del mismo puerto, pero comprando los tickets con anticipación. Si vienen desde el “main land” pueden simplemente cruzar el puente hacia Penang. También pueden volar directamente a Georgetown, el Penang International Airport está a unos 15 o 20 minutos (sin tráfico)

En este post de Ambot Ah.com hay un buen itinerario de 5 días que pueden seguir en Penang.

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