Pai

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Al norte de Thailandia, en la provincia de “Mae Hong Son”, a unas 4 horas en carro a través de el enredo de curvas más increíble que he visto, esta ubicado el pueblo de Pai. Sospecho de donde sacó su nombre el grupo Laguna Pai, porque realmente tanto el nombre como su música encajan en esta remota, relajada y pequeña ciudad rodeada de verdes montañas.

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Al llegar a Pai, una vez recuperados de los mareos (y eso que yo estoy acostumbrada a las carreteras del Perú) y ya habiendo recobrado el aliento después de 4 horas de viaje, decidimos escapar la locura turística carga-mochilas-hippie y nos fuimos a caminar para conocer el lugar. No bastó más de una cuadra para enamorarnos Pai.

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Pai tiene algo especial, dicen algunos que es “como era Chiang Mai antes”, pero yo creo que tiene una personalidad diferente. Esta zona de Tailandia tiene una población musulmana bastante alta, así que no verán tantos Wats como en Chiang Mai, sino más bien una buena mezcla de religiones y costumbres.

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El pueblo tiene 3 calles principales, donde casi la mayoría de los negocios está orientado al turismo, pero felizmente aún mantiene su esencia y hace falta salir sólo un poquito para darse cuenta que es una zona principalmente agricultora.

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Si van a Pai, recomiendo se queden por lo menos 2 o 3 días enteros. Lo mejor es alquilar una moto o scooter, para poder ver los alrededores, que es lo más lindo de la zona.

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Si no saben manejar motos o scooters, por favor no se lancen a hacerlo, mejor contratan un taxi o tour. Las escenas de turistas (sobre todo temo decir de China) alquilando motos sin experiencia, manejando por la derecha (en Thailandia se maneja a la izquierda) y chocando con todo lo que tenían al frente, mientras cargaban sus maletas en la moto (si maletas en la moto, no mochilas…), fueron de terror.

CAÑON DE PAI

Esta ubicado a unos 20 minutos del centro de la ciudad y es una zona donde parte del suelo, que es sobre todo arcilloso, ha sido modificado por las lluvias, formando cañones de formas irregulares y una especie de pasarelas a lo alto.

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Todo esto, rodeado de bosques y sembríos a lo lejos. Simplemente increíble.

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El lugar es espectacular, pero tengan cuidado cuando caminen/trepen por la zona porque hay quebradas súper altas y puedo asegurarles que no quieren caerse ahí. A ver quien te rescata de este remoto lugar….

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Es mejor ir súper temprano en la mañana (menos gente) o para el atardecer.

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CHINESE VILLAGE (Santichon Village)

Este es uno de los lugares que la gente recomienda visitar, pero ¡no vayan! No pierdan el tiempo, es básicamente una villa que en algún momento era habitada por inmigrantes chinos, pero ahora es un especie de “parque de entretenimiento” con un castillo que no pude entender que hacía ahí…

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Quizá si van con niños puede ser divertido porque hay algunos juegos, pero en vez de parar aquí, sigan unos minutos más colina arriba por la carretera para llegar al view point. Hay una linda vista del paisaje de 360°. El lugar tiene un café así que pueden sentarse a relajarse un rato y disfrutar de la vista. Con la entrada te dan té verde. 

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CATARATAS

Como la zona es súper montañosa y recibe muchas lluvias, hay muchas cataratas en la zona (con caminatas muy lindas) y todas bastante accesibles:

MOR PAENG

Esta catarata es divertida porque tiene partes casi como resbalones y pequeñas piscinas naturales con agua fría para luchar contra el calor…

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PAM BOK

Lo más bonito de ir a esta catarata es el camino. Está como a 1 hora de la ciudad, pero la ruta es espectacular porque pasas por montañas, pequeñas villas, y campos de sembríos… es súper lindo. Es esencial ir con clama para tomarse el tiempo de parar y disfrutar de los paisajes.

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El camino hacia la catarata en si es cuesta arriba, pero es corto y bien bonito. Es mejor ir con zapatillas porque la subida a veces tiene lodo. La catarata no es tan grande, pero es divertido porque las rocas al rededor forman casi una cueva, así que además de agua fría, hay sombra.

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Si tienen un par de horas en la tarde, pueden finalizar el día en la piscina Fluid. Hay música y un bar donde pueden comer y tomar algo, es una manera recuperarse después de un día de turismo/exploración.

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NOCHES

Pai tiene un mercado en la calle principal todas las noches, donde hay kioscos de comida y tiendas de ropa y recuerdos. El mercado aparece a partir de las 5 o 6 de la tarde hasta las 11 o 12 de la noche.

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No pueden perderse ir aunque sea una noche. Así como en los mercados de Chiang Mai, hay miles de opciones para picotear cosas ricas. Aprovechen para probar mini-panqueques de coco (mis preferidos), currys, pad thais, dumplings, parrilladas, helado frito (!), y todo tipo de smoothies y tés en palos de bambú, vendido por simpáticos locales:

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Y si se atreven, también pueden probar gusanos y grillos fritos (saben salado como cualquier otra fritura la verdad, solo hay que evitar pensar en las patitas al comienzo).

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Después de pasear por el mercado, hay que visitar los diferentes bares. Nuestros favoritos, no sólo por el ambiente sino por los dueños, fueron: G’Day Bar (tienen que escuchar al dueño tocar y cantar, es un trip) y Edible Jazz Garden, pero hay mil más como para mantenerlos entretenidos todas las noches.

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DONDE QUEDARSE

En Pai hay varios hostales y lugares donde quedarse, sobre todo bungalós. Pueden ver las opciones en Trip Advisor, Hostelworld, Agoda y/o Lonely Planet. Hay varios lugares “rústicos” que parecen bonitos en foto, pero aconsejo siempre leer los comentarios de la gente. Nosotros nos quedamos en Mountain View Guesthouse, que son unos bungalós bien simples y rústicos (de verdad rústicos…), a unos 10 minutos en moto del centro de la ciudad. Lo bueno de este lugar es que como está lejos, arriba de una colina, es súper tranquilo y tiene linda vista de las montañas. Pero si no tienen moto o carro, es mejor quedarse más cerca del centro de la ciudad, para poder tener más libertad de moverse.

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*Al visitar Pai, como cualquier otro lugar en Asia, recuerden ser respetuosos con el lugar y la cultura local. Si van de copas en las noches, no hagan mucho escándalo en las calles, no caminen sin zapatos en la calle (los zapatos se quitan al entrar a un local/casa), y vistan mas o menos apropiado (ósea no anden sin polo en la calle y chicas no caminen en bikini, etc). No sólo la religión budista es modesta, pero la musulmana también (aún más). No cuesta nada tenerlo en cuenta, sobre todo por que los locales son tan amables y tan dispuestos a ayudar, siempre con una sonrisa al darte los servicios, que lo menos que podemos hacer los visitantes es respetarlos.

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Chiang Mai

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Chiang Mai es la segunda ciudad de Tailandia y es uno de los centros culturales, religiosos y por ende turísticos, más importantes de Tailandia. Miles de personas llegan a Chiang Mai cada año para visitar la antigua ciudad amurallada, los templos, y para retiros de yoga y meditación. Chiang Mai es además la Meca de los “nómades digitales”, una ciudad que ofrece: buena calidad de vida a bajo costo, buena velocidad de internet, deliciosa comida, y fácil acceso.

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Para llegar a Chiang Mai desde Bangkok hay 3 opciones: puedes volar directo, tomar el tren, o tomar un bus. El bus y el tren desde Bangkok toman entre 9 y 10 horas y la mayoría de gente lo hace durante la noche. Al final de este post incluyo recomendaciones.

La ciudad de Chiang Mai estaba antiguamente amurallada y un foso al rededor que, junto con el río Mae Ping, marca los límites del centro histórico (ciudad original) versus la parte moderna. La muralla tiene 4 entradas: norte, sur, este y oeste, marcada por puertas/entradas, siendo la principal “Tapae” (Tapae gate):

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En Chiang Mai hay miles de cosas por hacer y es una buena base para hacer trekkings en/hacia las montañas al rededor. Mientras caminan por la ciudad verán miles de agencias que ofrecen alternativas.

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Las joyas de Chiang Mai son además los templos (llamados “wat”), que son miles… Nosotros pasamos 1 mes en Chiang Mai mientras trabajábamos viajando y prácticamente cada día podíamos visitar un templo diferente. Uno termina “watrofiado”.

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TEMPLO WAT PAN TAO

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Construido en el siglo IVX, tiene una capilla “wiharn” enteramente de madera. Es un lindo templo muy cerca del famoso Wat Chedi Luang, en el centro de la ciudad.

Sin embargo, lo que más me gustó fueron los templos que ofrecían la oportunidad de conversar con los monjes a través del programa “Monks Chat”. Ellos practican su inglés, aprendiendo cosas nuevas y tu puedes hacerles preguntas sobre sus vidas, estudios, Budismo… muy, muy bacán y la verdad que divertido. Una buena opción para esto es el Wat Chedi Luang y el Wat Phra Singh.

TEMPLO WAT CHEDI LUANG

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Este templo es hermoso por fuera y por dentro. La capilla en si se llama “Pan Tao”, pero el complejo se llama “Chedi Luang” ya que en la parte de atrás están las ruinas llamadas “Chedi” o “Royal Pagoda”, que definitivamente hay que ver, así como un pequeño templo y capillas.

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Ruinas “Chedi”

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Capilla posterior

Recomiendo vayan temprano en la mañana entre las 7 y 8am para que puedan observar a los monjes rezar con los cantos. Manteniendo su distancia y respetando el lugar, pueden sentarse atrás en silencio (no usen flash si toman fotos y deben vestirse apropiadamente).

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TEMPLO PHRA SINGH

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Este es uno de los complejos/templos más grandes de la ciudad, que consta de varios edificios, siendo el “wiharm” (capilla) el más importante, así como una pagoda blanca.

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Los interiores además son increíblemente ornamentados y en uno de los edificios hay 3 esculturas de monjes importantes (algo bien extraño para mi la verdad, tuve que mirar dos veces al entrar).

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Hacia el costado y atrás de los templos hay jardines y un patio muy bonito y fresco, como para pasar la tarde leyendo o trabajando en la compu:

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WAT PHRA THAT DOI SUTHEP

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Este templo es uno de los más visitados no sólo por turistas, sino también por budistas que van a modo de peregrinaje. Queda en la parte de arriba de la montaña “Doi Suthep” y ofrece buenas vistas de la ciudad, sobre todo en la tarde o temprano en la mañana.

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Pueden ir tomando un tour, tuk tuk (moto-taxi) o un “songthaew” (taxi-combi). Toma aproximadamente 30 minutos llegar (sin tráfico) y tendrán la suerte de ir en esta mezcla de camioneta con combi:

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El templo es parte del parque nacional Doi Suthep, que es una linda zona para hacer caminatas o bici también. Una vez que llegan al tope de la montaña, para llegar al templo en si, deben subir casi 400 escaleras (!). Vayan vestidos apropiadamente (sino, les alquilan pantalones y camisas en la entrada).

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WAT SRISUPHAN (Templo de Plata)

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Este templo, poco visitado por turistas, es uno de los más impresionantes por fuera. Está todo decorado con láminas de plata y súper ornamentado. El templo se utiliza también como escuela de platería artesanal y ofrece “monk chats”.

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Lamentablemente si eres mujer no puedes entrar al templo en si, porque ahí ordenan a los monjes, pero de acuerdo con lo que escuché, la parte exterior es la más impresionante:

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Si planean visitar Chiang Mai, revisen este link, que tiene una buena lista de los wats que pueden visitar.

 

NIGHT MARKETS

Los mercados de noche (night markets) son una de las actividades principales del fin de semana en Chiang Mai, no sólo para turistas sino también para los locales. El más conocido y turístico es el “Mercado de los Domingos” (Sunday Night Market) que está dentro de la ciudad amurallada. Lo bacán de este mercado es que ocurre en medio del centro histórico e inclusive al rededor de los templos:

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El “Mercado de los Sábados” (Saturday Market) ocurre a un par de cuadras fuera de la ciudad amurallada. Es muy parecido al mercado de los domingos, pero ocurre en una sola calle larga y hay más locales. Eso si, ambos requieren un poco de paciencia con las multitudes:

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Los productos de ambos mercados son en su mayoría artesanías y productos producidos localmente, así como comida para picotear (incluyendo insectos – buen lugar para probarlos). Los mercados nocturnos son una buena manera de picotear diferentes cosas de la gastronomía Thai y comprar recuerdos o regalos.

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FESTIVALES DE LOI KRATHONG + YI PENG

El festival de Loi Krathon (festejado en casi todo Tailandia) coincide con el festival Yi Peng del norte (Lanna) y generalmente ambos ocurren entre octubre y noviembre de cada año.

Vista de la ciudad con las lámparas flotando

Vista de la ciudad con las lámparas flotando

Tuvimos la suerte de estar en Chiang Mai para esta fecha (16-18 Nov. 2013) y como estábamos hospedados con una familia Thai, pudimos apreciar las festividades desde un punto de vista más “local”, hasta nos ligó invitación a una fiesta.

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Durante el festival Yi Peng es tradición lanzar al cielo lámparas de papel al estilo “Lanna”. Este espectáculo es muy bacán porque miles de personas lo hacen y es lindo ver las lámparas flotar juntas.

Thames listo para lanzar su lámpara

Thames listo para lanzar su lámpara

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el turno de los visitantes…

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Caminando por la ciudad, todo el mundo enviando lámparas al cielo

En el festival de Loi Krathon sin embargo, se lanzan adornos en forma de la flor de loto hechos de hojas de plátano con un vela prendida al río. La creencia dice que esto trae buena suerte y hace realidad nuestros deseos.

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Durante las festividades Chiang Mai se viste de gala, los templos don adornados con lámparas de colores y el día principal del festival de Yi Peng los templos abren en la noche.

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Visitar los templos de noche es muy especial

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Tapae Gate vestido de gala

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Arreglos en la ciudad

Pueden ver más imágenes del festival en esta genial galería de Never Ending Voyage.

 

CLASES DE COCINA TAI

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En Chiang Mai hay miles de opciones y muchas bien recomendadas, nosotros tomamos la clase en la noche de Red Chilli Cooking School y fue espectacular. La clase fue muy divertida y súper bien hecha porque realmente aprendes. Empieza en el mercado donde te enseñan los ingredientes principales de la cocina Tai:

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En la clase además te enseñan y explican cada ingrediente y paso a paso como preparar cada plato (asumen que te gusta cocinar – lo cual es bueno). Los guías tienen buen inglés, la comida es espectacular, y en general la clase es muy divertida:

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Al final de cada plato, nos sentamos todos juntos con unas chelas a disfrutar:

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La noche termina prendiendo una lampara hacia el cielo pidiendo un deseo:

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YOGA Y MASAJES

Chiang Mai es el centro de yoga en Tailandia y las clases son bastante baratas y buenas. Tanto para yoga como para los famosos “masajes Thai”, recomiendo vayan a un buen lugar. Estos son dos que yo probé y me gustaron bastante:

Blue Garden: queda en una calle chiquita, la clase de yoga de las noches es perfecta para estirar y relajarse.

Namo: ofrecen diferentes clases de yoga en varios horarios.

Si quieren hacer algo diferente, vayan a hacerse masajes a la “prisión de mujeres”. Así como lo leen…en la prisión de mujeres. Aunque les parezca que estoy escribiendo locuras, los masajes son buenazos, si no te dicen ni cuenta te das que estás en una “correccional”, y además ayudas a las mujeres rehabilitadas, un programa que valdría la pena crear en otros lugares. Pueden ver comentarios en Trip Advisor aquí y leer más sobre esto en este link.

TOURS CON ELEFANTES

Nosotros no hicimos ningún tour con elefantes en Chiang Mai, pero al hacer la búsqueda (cuando tratábamos de decidir donde hacerlo) fue difícil encontrar empresas que trabajaran responsablemente con los animales. Las únicas dos alternativas que puedo recomendar son Patara y Bless. Estas dos empresas rescatan y cuidan de los elefantes súper bien. En Patara puedes montar los elefantes, pero en Bless aprendes como son rescatados y como cuidarlos (no los montan) es un santuario con una gran labor.

COMO LLEGAR A CHIANG MAI

EN BUS
Una buena empresa de buses es Nakhonchai Air. Es la mejor empresa y muy recomendada, con asientos cómodos que se reclinan y hasta con masajes… Te dan comida (sandwich) durante la noche, así como un snack y bebida (jugo y agua). Pueden pedirle a algún local que los ayude a llamar para hacer reservas porque el inglés el “call center” no es tan bueno. Con el número de reserva, vas a cualquier 7/11 (que están en todos lados en Tailandia) y pagas tu ticket (el recibo que te den es tu ticket).

EN TREN
Pueden comprar los tickets directamente en la estación. Los trenes en Tailandia han tenido varios problemas con accidentes (felizmente nada muy mal porque van bien lento), por lo que estuvieron cerrados entre setiembre y noviembre 2013 por arreglos. Sin embargo, dicen que el viaje en tren (espero ahora más seguro) es súper bonito. Pueden encontrar más información en Seat 61.

DONDE QUEDARSE

Chiang Mai está lleno de hoteles, hostales, guesthouses, boutique hotels, etc. Hay hospedaje en cada calle. Trip Advisor ofrece buenas opciones o si deciden quedarse más tiempo pueden recurrir a AirBnB que fue lo que hicimos nosotros.

QUE COMER

El Chiang Mai se come bien y barato, desde diversos curries, pad thais, hasta sopas con leche de coco, mango y arroz pegajoso, miles de diferentes frutas…las opciones son infinitas, pero no se vayan de Chiang Mai sin antes probar el “Khao Soi” que es un especie de curry amarillo delicioso; fue mi plato favorito y es típico del norte de Tailandia.

Durante el día hay un mercado de frutas donde pueden tomar “smoothies” súper frescos por 40,000 THB ($1.30 USD). Directamente al frente del mercado está el puesto de una señora que también cocina súper rico.

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Nuestros restaurantes/locales favoritos fueron:

Peppermint Café (excepto por la música), Aroon Rai (el mejor curry y Kao Soi de Chiang Mai, un lugar bien sencillo, pero muy rico),  Juicy 4U (para jugos y comida vegetariana), Secret Learning (sobre todo si están cansados y quieren un plato de pasta, el dueño es un italiano súper simpático que cocina deli), entre muchos más que fuimos probando y lamentablemente ya no recuerdo… el error de no tomar notas seguido.

DONDE TRABAJAR

Siendo Chiang Mai casi la capital de los “nómades digitales” o “work-travelers” (en otras palabras freelancers que les gusta viajar), no es sorpresa que haya miles de cafés y opciones donde llevar tu laptop y producir por unas horas. Nosotros combinábamos nuestro hospedaje con salidas a cafés por lo menos 3 veces por semana. Sin embargo, para gente que no tiene wifi gratis en su hospedaje o un sitio como para trabajar, tiene también la opción de un co-working space:

  • Pun Space: ubicado en la parte moderna de Chiang Mai (fuera de la muralla), tiene planes por paquetes y buenos espacios para trabajar.
  • Coffeeshots: Solía existir con horarios limitados, pero no se si aún este abierto.
  • Kaffe 151: Este era uno de nuestras “oficinas” habituales por quedar cerca, tiene buen internet y sitios cómodos para trabajar.
  • Pacamara Café: no tiene muchas mesas, pero el internet es bueno y si vas en la mañana hay espacios cómodos. Son súper amables.
  • Coffee Lovers: el sitio es cómodo porque tiene varias mesas y sillones, ideal para pasar unas horas produciendo en la laptop, pero tengan en cuenta que te cobran por conectar tu laptop al enchufe, así que llévala con la batería full.

Hay miles de cafés desde donde trabajar en Chiang Mai, depende donde estén hospedados. Nomadic Notes tiene este post, que nos fue súper útil ya que es una lista de cafés donde trabajar con opiniones de los autores del blog.